ลุย / ล่า / ฝ่า / ฟัน : เจาะลึกชีวิตนักเตะพรีเมียร์ลีกที่เคยค้าแข้งนอกลีก

ทั้งที่อยู่ในยุคของค่าลิขสิทธิ์โทรทัศน์พุ่งกระฉูดและเครือข่ายแมวมองระดับนานาชาติขนาดใหญ่ แต่ก็ยังมีนักเตะหลายคนจากระดับกึ่งอาชีพก้าวขึ้นมาผงาดยังพรีเมียร์ลีกได้สำเร็จ ซึ่ง FFT จะมาสืบหาสาเหตุว่า เพราะอะไรถึงทำให้ “ซินเดอเรลล่าลูกหนัง” จึงเกิดขึ้นอย่างไม่ขาดสายในปัจจุบัน

ทั้งที่อยู่ในยุคของค่าลิขสิทธิ์โทรทัศน์พุ่งกระฉูดและเครือข่ายแมวมองระดับนานาชาติขนาดใหญ่ แต่ก็ยังมีนักเตะหลายคนจากระดับกึ่งอาชีพก้าวขึ้นมาผงาดยังพรีเมียร์ลีกได้สำเร็จ ซึ่ง FFT จะมาสืบหาสาเหตุว่า เพราะอะไรถึงทำให้ “ซินเดอเรลล่าลูกหนัง” จึงเกิดขึ้นอย่างไม่ขาดสายในปัจจุบัน

ทรอย ดีนีย์ เคยลงสนามไปแบบเมาๆ ในสภาพที่ไม่พร้อมเลยแม้แต่นิดเดียว ซึ่งตอนนั้นเขาคงไม่รู้หรอกว่าการแข่งขันธรรมดาๆ ในวันนั้น จะกลายเป็นจุดเริ่มต้นที่ทำให้ชีวิตการค้าแข้งของตัวเอง กระโดดไปไกลจนถึงขั้นลงสนามในเกมระดับพรีเมียร์ลีกได้จริงๆ

Troy Deeney

ย้อนกลับไปสมัยค้าแข้งช่วงแรกๆ ดีนีย์เคยเล่นให้กับ เชล์มสลีย์ ทาวน์ ทีมนอกลีกในย่านมิดแลนด์ เรียกได้ว่าช่วงนั้นเขาก็เล่นไปเรื่อยๆ ไม่ได้คิดอะไรมาก จนกระทั่งสภาพอากาศที่อังกฤษดันเลวร้ายขึ้นมาดื้อๆ จน มิค ฮัลซอลล์ แมวมองของ วอลซอลล์ (ขณะนั้นอยู่ในลีกทู) ไม่สามารถเข้าชมเกมที่ตั้งใจไว้ได้ เลยเปลี่ยนใจมาดูการแข่งขันของ เชล์มสลีย์ ทาวน์ ฆ่าเวลาแทน

สิ่งที่เกิดขึ้นจากความบังเอิญในวันนั้นคือ ดีนีย์ในวัย 17 ที่ลงสนามไปแบบเมาๆ ดันยิงให้ทีมไปถึง 7 ลูก ช่วยให้ต้นสังกัดของเขาเอาชนะไป 11-4 พอเห็นความร้อนแรงปุ๊บ ฮัลซอลล์ก็ตัดสินใจยื่นข้อเสนอให้ดีนีย์เข้าทดสอบฝีเท้าทันที ส่วนเรื่องที่เหลือต่อจากนั้นคือประวัติศาสตร์ เพราะในอีก 10 ปีถัดมา กองหน้ารายนี้ได้กลายเป็นกัปตันทีมของวัตฟอร์ดในพรีเมียร์ลีก และเป็นนักเตะที่ เลสเตอร์ ซิตี้ ยอมเสนอเงินจำนวน 25 ล้านปอนด์ เพื่อกระชากดาวเตะรายนี้ไปร่วมทีม แต่อย่างที่รู้กันคือแตนอาละวาดปฏิเสธข้อเสนอไปอย่างไม่ใยดี

ทั้งที่สถานะทางการเงินของทีมระดับพรีเมียร์ลีกกับนอกลีก อันเป็นปัจจัยสำคัญในการสร้างระบบอะคาเดมี่ มีความแตกต่างกันมากและจะค่อยๆ มากขึ้นไปเรื่อยๆ จนอาจทำให้เกิดกรณีแข้งนอกลีกอัพเกรดตัวเองมาอยู่ลีกสูงสุดได้ยาก แต่ในความเป็นจริง เรื่องราวแบบนั้นมันยังคงเกิดขึ้นให้เราเซอร์ไพรส์กันบ่อยๆ 

ฮึดสู้

เมื่อ แซม อัลลาร์ไดซ์ ประกาศรายชื่อนักเตะทีมชาติอังกฤษในช่วงสิ้นเดือนสิงหาคมปีก่อน ปรากฏว่ามีนักเตะที่เคยอยู่กับทีมนอกลีกติดโผมาถึง 4 คนนั่นคือ เจมี่ วาร์ดี้, คริส สมอลลิ่ง, โจ ฮาร์ท ที่เปิดฉากจากค้าแข้งเป็นครั้งแรกกับ ชรูว์สบิวรี่ ทาวน์ และ มิคาอิล อันโตนิโอ ตัวริมเส้นจาก เวสต์แฮม อดีตนักเตะของ ทูทิ่ง แอนด์ มิตแชม ยูไนเต็ด

"ผมรู้จักคนหลายคนที่ไม่รู้สึกซาบซึ้งกับการเป็นนักฟุตบอล" อันโตนิโอ กล่าวกับ FFT "ผมประทับใจทุกช่วงเวลาของมัน ผมอาจไม่ได้ผ่านระบบอะคาเดมี่ แต่ผมเชื่อมันในตัวเองว่าผมน่าจะเป็นนักฟุตบอลอาชีพได้ ซึ่งผมก็ได้มายืนอยู่ตรงนี้ โดยไม่มีใครมาบอกว่าผมดีไม่พอเลยสักคนเดียว"

สมัยยังเป็นนักเตะเยาวชน อันโตนิโอ เกือบได้เป็นส่วนหนึ่งในทีมเยาวชนของ ฟูแล่ม แต่จนแล้วจนรอดการเซ็นสัญญาดังกล่าวก็ไม่เคยเกิดขึ้น จะว่าไปเรื่องแบบนี้ก็มักจะเกิดขึ้นกับแข้งนอกลีกเกือบทุกคน ที่ใช้ฝีเท้าไต่เต้าพาตัวเองมาจนถึงลีกสูงสุดได้สำเร็จ

"ผมเคยเป็นเด็กฝึกหัดของ เซาธ์แฮมป์ตัน แต่สุดท้ายก็โดนปล่อยตัวออกมา" เควิน ฟิลลิปส์ อธิบาย กับ FFT "มันเป็นความเสียใจครั้งใหญ่ในชีวิตของผม ผมเขียนจดหมายขอเข้าทดสอบฝีเท้ากับทุกสโมสรในประเทศ แต่ก็มีแค่ 3 แห่งที่ตอบกลับมาและจุดจบทั้งหมดคือการถูกปฏิเสธ คุณคงรู้สึกว่าโอกาสของคุณมันหายไปแล้ว"

"ผมกระโดดออกจากโลกที่กว้างใหญ่ไปยังทีมนอกลีก แต่ถึงอย่างนั้นผมก็ยังคงทำงานหนักอยู่เหมือนเดิม ผมพยายามฝึกฝนเท่าที่เป็นไปได้ ผมอยู่ในสนามซ้อมในขณะที่เพื่อนๆ เขาออกไปเที่ยว มันเป็นเรื่องยากเมื่อคุณซ้อมบอลด้วยการเตะอัดประตู แล้วบอกกับตัวเองว่า ‘นายยังมีโอกาส มาเลย ออกไปด้วยกัน’ ถึงแม้ว่าผมจะเล่นอยู่นอกลีก แต่ผมก็เชื่อว่าต้องมีใครสักคนที่ได้ดูและยื่นโอกาสเข้ามาให้"

Kevin Phillips

ฟิลลิปส์ บอกเหตุผลที่ เซาธ์แฮมป์ตัน ปฏิเสธเขาว่าเป็นเพราะ "ตัวเล็กเกินไปสำหรับการเป็นกองหน้า" และเขาก็ยังเริ่มต้นการเล่นให้ทีมนอกลีกด้วยตำแหน่งแบ็คขวา ซึ่งการย้ายไปอยู่กับ บัลด็อก ทาวน์ ทีมนอกลีกนับเป็นความท้าทายที่สำคัญมาก เพราะมันสร้างให้เขาเป็นเขาได้ในเวลาต่อมา

แข็งแกร่งขึ้น

หลายคนเรียนรู้วิธีทำให้ร่างกายแข็งแกร่งจากลีกกึ่งอาชีพ แม้ว่าพวกเขาจะไม่ค่อยรู้ถึงคุณค่าในตอนนั้นก็ตาม อย่างเช่น ยานนิก โบลาซี่ ปีกของ เอฟเวอร์ตัน ที่เล่าเรื่องสมัยถูกยืมตัวไปเล่นให้ รัชเดน แอนด์ ไดมอนด์ส ให้ฟังว่า เขาลงสนามไปฉีกคู่แข่งออกเป็นชิ้นเล็กชิ้นน้อย แต่สุดท้ายก็โดนเปลี่ยนออกในช่วงครึ่งเวลาหลัง เพื่อความปลอดภัยของตัวเอง เพราะการเล่นของเขามันทำให้นักเตะ อัลทรินแชม เริ่มเดือด ซึ่งเรื่องราวของโบลาซี่ก็ดูเป็นเรื่องคุ้นเคยของอันโตนิโอเช่นกัน

"ผมปะทะกับผู้ใหญ่หลายคนมาตั้งแต่อายุน้อยมากกว่าเด็กในอะคาเดมี่เคยเสียอีก" ปีกเวสต์แฮม กล่าว "ผมจำได้ว่ามีเกมนึง ตอนนั้นผมอายุ 16 ผมเป็นนักเตะที่เร็วที่สุดในสนามเลยนะ ผมวิ่งไปทางซ้ายแล้วก็โดนสามคนอัดเข้ามาอย่างแรง แต่ยังดีที่ผมกระโดดได้ทัน เขาเข้ามาแบบไม่เล็งบอลเลย แต่เขาเล็งอัดเข้ามาที่ข้อเท้าผมเน้นๆ ผมเลยโยนบอลและเขาก็ทำประตูได้  เกมนอกลีกมันไม่ได้น่ารักเลย แต่อย่างน้อยมันก็ทำให้คุณแข็งแกร่งขึ้น"

Yannick Bolasie

สำหรับสมอลลิ่ง เขาเพิ่มความแข็งแกร่งขึ้นมาอย่างพรวดพราด จนสร้างความตื่นตะลึงให้กับคนที่ ไมด์สโตน ยูไนเต็ด เป็นอย่างมาก เพราะหลังจากเขาย้ายออกมาจากอคาเดมีของ มิลล์วอลล์ มาอยู่กับทีมนอกลีกแห่งนี้ ก็ใช้เวลาไม่นานในการพัฒนาจากนักเตะเยาวชนไปยึดตำแหน่งตัวจริงของทีม

"ความทรงจำแรกของผมที่มีต่อเขาคือการแข่งขันถ้วย เคนท์ คัพ" ลอยด์ ฮูม อดีตบอสของสมอลลิ่งที่เมดสโตน รำลึกความหลัง "เขาเป็นนักเตะที่ตัวสูงใหญ่และดูมีพรสวรรค์อย่างเห็นได้ชัด แต่ถึงอย่างนั้นก็ยังมีนักเตะอีกสัก 2 คนในทีมเยาวชน ที่ดูทรงแล้วแข็งแกร่งและอาจจะพร้อมกว่าแต่ มีครั้งหนึ่งที่เขากลับมาร่วมทีมช่วงพรีซีซั่น เขาเปลี่ยนจากเด็กผู้ชายตัวสูงมาเป็นหนุ่มเต็มตัวไปแล้ว"

สมอลลิ่งยังคงไปโรงเรียนในช่วงที่ยังอยู่เมดสโตน ซึ่งเขาเรียนจบพร้อมกับ ดันแคน วัตมอร์ ที่ตอนนั้นก็เล่นให้กับ อัลทรินแชม ก่อนจะย้ายไปอยู่ ซันเดอร์แลนด์ ในเวลาต่อมา โดยรายหลังยังศึกษาต่อจนได้เกียรตินิยมอันดับหนึ่งสาขาการจัดการธุรกิจและเศรษฐศาสตร์

Chris Smalling

ภูมิหลังที่ยากลำบาก

มีหลายคนที่ต้องออกหางาน อย่าง ชาร์ลี ออสติน ที่เคยเป็นช่างปูน, จอร์จ บอยด์ ทำงานอยู่ที่ร้านขนมหวาน, แอชลีย์ วิลเลี่ยมส์ เคยเป็นหน้าม้าอยู่ที่สวนสนุกเดรย์ตัน เมเนอร์ และ เคร็ก ดอว์สัน เคยเป็นพนักงานเก็บแก้วในผับด็อก แอนด์ พาร์ทริดจ์ ก่อนถูกประธานสโมสรเรดคลิฟฟ์ โบโร่ ผู้เป็นลูกชายของนักแสดงตลก เบอร์นาร์ด แมนนิ่ง ชักชวนให้ไปเล่นกับทีม

เควิน ฟิลลิปส์ ย้อนความหลังให้ฟังว่า "ผมทำงานในโกดังเป็นเวลา 12 ชั่วโมง ถึงมันเป็นเรื่องยาก แต่คุณก็จำเป็นต้องทำ ผมจำได้ว่าวันแรกที่เซ็นสัญญาเป็นนักเตะอาชีพกับวัตฟอร์ด ตอนที่เขาบอกว่าเราจะไม่เริ่มงานจนกว่าจะถึง 10.30 น. นั่นผมไม่อยากจะเชื่อเลย เพราะปกติผมเริ่มทำงานประมาณ 3-4 ชั่วโมงก่อนหน้านั้น และเมื่อพวกเราซ้อมเสร็จตอน 12.00 น. หรือ 12.30 น. ก็เริ่มเดินออกจากสนามซ้อม และจำได้ว่าผมถามพวกเขาว่า เราซ้อมเสร็จแล้วเหรอ? พวกเขาก็ตอบกลับมาว่า ใช่สิ คุณกลับบ้านได้แล้ว"

"ผมไม่อยากจะเชื่อมันเลย ผมเคยใช้เวลา 8-9 ชั่วโมงกว่าจะเลิกงาน มันเหลือเชื่อมาก แต่มันก็เป็นความรู้สึกที่มหัศจรรย์ ทฤษฎีของผมตอนนี้คือเมื่อผู้เล่นมาจากอะคาเดมี่ ทำไมไม่ส่งพวกเขาไปที่โกดัง และให้ลองทำงาน 12 ชั่วโมงดูบ้าง เหมือนเด็กๆ ที่ต้องทำงานสร้างประสบการณ์ในโรงเรียน ใช่แล้ว พวกเขาอาจะคิดว่าตัวเองโชคดี ถ้าพวกเขาได้กลายเป็นมืออาชีพหรือเปล่า?" ฟิลลิปส์ ผู้เทิร์นโปรในวัย 21 ตอนนี้เป็นผู้ช่วยโค้ชอยู่ที่ ดาร์บี้ กล่าว

Charlie Austin

แม่พิมพ์ตัวอย่างอีกคนคือ โทนี่ บุ๊ค อดีตกัปตันของ แมนเชสเตอร์ ซิตี้ ที่พาทีมคว้าแชมป์ดิวิชั่น 1 ถึง 4 สมัย เขากระโดดออกมาจากทีมนอกลีกในวัย 30 ปี ซึ่งถือเป็นเคสที่หาได้ยากมาก อายุของบุ๊คในขณะนั้นเป็นเรื่องที่ทำให้ มัลคอล์ม อัลลิสัน โค้ชผู้พาเขาก้าวสู่ลีกอาชีพเป็นครั้งแรกกับพลีมัธ เป็นกังวลมากพอสมควร จนถึงกับต้องออกปากขอให้หมอออกใบยืนยันปลอมๆ เพื่อทำให้ประธานสโมสรพลีมัธเข้าใจว่า บุ๊ค ในขณะนั้นอายุแค่ 28 เท่านั้น