โรบินฮู้ดแห่งวงการกีฬาโลก: เมื่อชาวมะกันคลั่งไคล้จิ้งจอกสยาม

Press Association

ชาวอเมริกันชอบเรื่องราวของทีมรองบ่อน แต่โดยปกติแล้วทีมเหล่านี้มักมีเวลาสั้นและไปไม่ถึงตำแหน่งแชมป์ ด้วยเหตุนี้ พอล เตโนริโอ คอลัมนิสต์ของเราจึงมองว่า นั่นคือเหตุผลว่าทำไม เลสเตอร์ ซิตี้ อาจยอดเยี่ยมที่สุดในประวัติศาสตร์ของกีฬาโลก 

ชาวอเมริกันชอบเรื่องราวของทีมรองบ่อน แต่โดยปกติแล้วทีมเหล่านี้มักมีเวลาสั้นและไปไม่ถึงตำแหน่งแชมป์ ด้วยเหตุนี้ พอล เตโนริโอ คอลัมนิสต์ของเราจึงมองว่า นั่นคือเหตุผลว่าทำไม เลสเตอร์ ซิตี้ อาจยอดเยี่ยมที่สุดในประวัติศาสตร์ของกีฬาโลก

จิม ลาร์รานากา นั่งแถลงข่าวเมื่อปี 2006 และพยายามอธิบายว่าทำไมทีมของเขายังไม่ตกรอบ

ลอว์ จอร์จ เมสัน ทำฮือฮาด้วยการปราบสองยักษ์ใหญ่ของวงการอย่าง มิชิแกน สเตท และ นอร์ธ คาโรไลนา ในศึก NCAA บาสเก็ตบอลทัวร์นาเมนต์ระดับมหาวิทยาลัยของสหรัฐฯ พวกเขากลายเป็นซินเดเรลลาของวงการกีฬาอเมริกัน

“เรามีความศรัทธามากพอและมั่นใจในตัวเอง เราไม่ฟังทรรศนะของกูรูและคนทำนายผลการแข่งขัน” ลาร์รานากา กล่าว

จอร์จ เมสัน กลายเป็นทีมม้ามืดของประเทศหลังผ่านเข้าถึงรอบรองชนะเลิศในปีนั้น นี่คือเรื่องราวที่ดีที่สุดที่เคยเกิดขึ้นกับทีมรองบ่อนในสหรัฐฯ แต่ 10 ปีต่อมาใครจะรู้ว่า อีกฟากฝั่งของมหาสมุทรแอตแลนติคกลับมีเรื่องราวที่ยิ่งใหญ่กว่าเกิดขึ้น

เลสเตอร์ ซิตี้ นำเป็นจ่าฝูงของตารางพรีเมียร์ลีก โดยทิ้ง สเปอร์ส อันดับสองถึง 7 คะแนน ขณะที่เหลือโปรแกรมอีก 5 นัด ทั้งที่ปีก่อนพวกเขารอดตกชั้นอย่างปาฏิหาริย์ด้วยการเก็บชัย 7 จาก 9 นัดสุดท้าย แถมยังมีอัตราต่อรองคว้าแชมป์ลีกตอนเริ่มต้นซีซั่นนี้ไกลลิบลิ่ว แทง 1 จ่าย 5,000 ซึ่งอ้างอิงจาก William Hills บริษัทรับพนันถูกกฎหมายรายใหญ่ของอังกฤษ

จอร์จ เมสัน ผ่านเข้ารอบรองชนะเลิศด้วยการมีอัตราต่อรองแทง 1 จ่าย 70 ขณะที่ เวอร์จิเนีย คอมมอนเวลธ์ ที่ทำได้เหมือนกันในปี 2011 มีอัตราต่อรองแทง 1 จ่าย 820 ด้านทีมฮ็อคกี้น้ำแข็งชุดปาฏิหาริย์ของสหรัฐฯ เจ้าของเหรียญทองโอลิมปิคส์ฤดูหนาวเมื่อปี 1980 มีอัตราต่อรองแทง 1 จ่าย 1,000 จากข้อมูลของ New York Times

ไม่มีทีมกีฬาไหนของสหรัฐฯใกล้เคียงกับอัตราต่อรองของจิ้งจอกสยามเลยแม้แต่น้อย ถึงขนาดบทความหนึ่งใน “Sports Illustrated” ระบุว่า อัตราต่อรองแทง 1 จ่าย 5,000 นั้นยากเท่ากับการพบว่าเอลวิสยังมีชีวิตอยู่เลยทีเดียว

“ผมครุ่นคิดหนักมาก เพราะโดยปกติแล้วเรื่องราวของซินเดเรลลามักจะสั้น” ไคล์ มาร์ติโน นักวิเคราะห์กีฬาของ NBC Sports ซึ่งเป็นอดีตนักฟุตบอลในเมเจอร์ลีก กล่าว “เรื่องราวส่วนใหญ่ในวงการกีฬามันเป็นแบบนั้น ถ้าพวกเขา(เลสเตอร์)คว้าแชมป์ลีกได้ ผมคงต้องพยายามอย่างหนักและจำเป็นต้องคุยกับเพื่อนในแวดวงประวัติศาสตร์กีฬา เพราะผมไม่มีไอเดียเกี่ยวกับเรื่องนี้เลยล่ะ”

Press Association

พ่อมดและนักเขียนที่กำลังจะได้เป็นแชมเปี้ยน? (ภาพ: Press Association)

เคลาดิโอ รานิเอรี เทรนเนอร์เลสเตอร์ ซิตี้ เพิ่งเปิดเผยว่า เป้าหมายของเขาคือพาทีมอยู่รอดในพรีเมียร์ลีกเท่านั้นตอนได้รับการว่าจ้าง

งบประมาณทำทีมของจิ้งจอกสยามนั้นน้อยกว่าบรรดาทีมยักษ์ใหญ่ร่วมลีกหลายเท่าตัว แต่พวกเขากลับปลุกปั้นนักเตะจากรากหญ้าขึ้นมาเป็นสตาร์ได้อย่างเหลือเชื่อ ทั้งในรายของ เจมี วาร์ดี้ ที่ยังเล่นอยู่นอกลีกเมื่อ 4 ปีก่อน, ริยาด มาห์เรซ และ เอ็นโกโล ก็องเต้ ก็เล่นในลีกรองของฝรั่งเศสเช่นกัน

เราไม่เคยเห็นเรื่องราวแบบนี้มาก่อนในตอนกลางของอังกฤษ นับตั้งแต่ โรบินฮู้ด และ เชริฟฟ์ ออฟ น็อตติงแฮม ที่ปล้นคนรวยและเอามาแจกจ่ายให้คนจน

- ไคล์ มาร์ติโน, NBC Sports

“มันดูเหมือนนิยายเลยล่ะและไม่น่าจะเกิดขึ้นได้ เราไม่เคยเห็นเรื่องราวแบบนี้มาก่อนในตอนกลางของอังกฤษ นับตั้งแต่ โรบินฮู้ด และ เชริฟฟ์ ออฟ น็อตติงแฮม ที่ปล้นคนรวยและเอามาแจกจ่ายให้คนจน” มาร์ติโน กล่าวต่อ

สถานี NBC, NBCSN และ USA Network ถ่ายทอดสดเกมของ เลสเตอร์ ซิตี้ เพียง 10 จาก 23 เกมแรกของฤดูกาลนี้ แต่หลังจากนั้นพวกเขาเลือกถ่ายเกมของ “เดอะ ฟ็อกซ์” ตลอด 15 นัดสุดท้ายให้คนทั้งประเทศได้ชม โดยเกมที่ทีมของรานิเอรีเปิดรังเฉือนเซาแธมป์ตัน 1-0 นั้นมีคนดูเฉลี่ย 429,000 คนในสหรัฐฯ สูงกว่าเรตติ้งปกติในช่วงตอนเช้าราว 7%

NBC Sports กำลังทำงานในหลายโปรเจ็คต์เพื่อบอกเล่าเรื่องราวสุดมหัศจรรย์ของเลสเตอร์ฯ ทั้งสัมภาษณ์นักฟุตบอลนอกลีกเกี่ยวกับแชมเปี้ยนที่เหนือความคาดหมายที่สุด และ ทำแคมเปญเกี่ยวกับช่วงเวลาที่ไม่น่าเกิดขึ้นในวงการกีฬาโลก

เจมี วาร์ดี้: จากนอกลีกสู่ระดับทีมชาติ (ภาพ: Press Association)

“ผมได้ยินมาว่า แฟนกีฬาหน้าใหม่ในสหรัฐฯกำลังติดตามเรา” รานิเอรีกล่าวถึงเรื่องนี้ “ผมอยากบอกกับพวกคุณว่า ยินดีต้อนรับสู่สโมสร เรามีความสุขที่มีพวกคุณ เราอยากให้พวกคุณมีความสุขกับแนวทางการเล่นของเรา และ ผมอยากให้พวกคุณรักนักเตะของเราด้วย เพราะเส้นทางของพวกเขาน่าเหลือเชื่อจริงๆ”

ฐานแฟนบอลเลสเตอร์ในสหรัฐฯเพิ่มขึ้นอย่างชัดเจน โดย เจสัน และ จอร์แดน เบ็คเกอร์ สองพี่น้องฝาแฝดก่อตั้งกลุ่มแฟนคลับทีมที่มีชื่อว่า “New York Foxes” ตั้งแต่ปี 2011 เพื่อรวมตัวเชียร์เวลาทีมรักลงแข่ง

จอร์แดนได้รับข้อความจากอดีตรูมเมทสมัยเรียนมัธยมปลายที่ไม่ได้ติดต่อกันนานหลายปี และเพื่อนคนนี้ไม่เคยชื่นชอบฟุตบอลแม้แต่นิด โดยมีใจความว่า “ไอ้เพื่อนเกลอ เลสเตอร์ ซิตี้”

จอร์แดน และ เจสัน เบ็คเกอร์ เป็นแฟนบอลของจิ้งจอกสยามตั้งแต่ยุค 1990 เมื่อได้ชมผ่านการถ่ายทอดสดทางทีวี และได้เห็น เคซีย์ เคย์เลอร์ นายด่านชาวอเมริกันอยู่ในทีมๆนี้

พี่น้องคู่นี้ตัดสินใจเชียร์เลสเตอร์มาตั้งแต่ตอนนั้นและเคยเห็นทีมรักตกชั้นสู่ดิวิชัน 3 ซึ่งเป็นฤดูกาลเดียวกับที่จอร์แดนเดินทางไปชมถึงอังกฤษด้วย นั่นนำมาซึ่งการก่อตั้งกลุ่มแฟนคลับ “New York Foxes”ในสหรัฐฯ

“ไอ้เพื่อนเกลอ เลสเตอร์ ซิตี้”

- ข้อความนี้บอกเรื่องราวทุกอย่าง

“ผมไม่สามารถบรรยายความรู้สึกได้เลย ผมไม่เคยคาดหวังสิ่งนี้มาก่อน ถ้าคุณบอกว่าเราจะได้โควต้าบอลยุโรปก่อนเริ่มฤดูกาล ผมคงสบถใส่คุณ เรายังรู้สึกว่ามันไม่ใช่เรื่องจริงจนถึงวันนี้ เรายังคงมองว่าแชมป์พรีเมียร์ลีกคือโบนัส มันยากที่จะเข้าใจจริงๆว่าสโมสรกำลังต่อสู้เพื่อลุ้นแชมป์และอยู่ในตำแหน่งที่ดีมากอีกต่างหาก” เจสัน เบ็คเกอร์ กล่าวกับ FFT

ในขณะที่ถ้วยแชมป์พรีเมียร์ลีกใกล้ถึงเวลาตัดสินเข้าไปทุกขณะ สองพี่น้องเบ็คเกอร์หวังว่าแฟนกีฬาทั่วโลกจะเอาใจช่วย เลสเตอร์ ซิตี้ ให้ถึงฝั่งฝัน เพราะบางทีนี่อาจจะเป็นเรื่องราวที่ยิ่งใหญ่ที่สุดในประวัติศาสตร์กีฬาโลกก็เป็นได้

“ผมมีปัญหาในการอธิบายเรื่องนี้จริงๆ มันน่าขำมากเลยล่ะ นี่คือเรื่องราวสุดเหลือเชื่อของทีมรองบ่อน บางครั้งผมพูดถึงมันว่า นี่คือสิ่งที่ยอดเยี่ยมที่สุดที่เคยเกิดขึ้นในวงการกีฬา นำคำพูดของผมไปใช้กับมันด้วยเถอะ” เจสัน ทิ้งท้าย