"รูนีย์ขาลุย" ยังคงเป็นกำลังหลักของปีศาจแดงเหมือนที่เคยเป็น – แม้ฤดูกาลล่าสุดจะไม่น่าจดจำ

รูนีย์วัย 29 ปี สวมปลอกแขนกัปตันทีมแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ดในฤดูกาลที่ปีศาจแดงทำผลงานย่ำแย่ที่สุดในรอบ 25 ปี และเป็นต้องทนกล้ำกลืนกับการร่วงตกรอบฟุตบอลโลกของทีมชาติอังกฤษแอนดี้ มิทเท่น Andy Mitten วิเคราะห์ปีเลวร้ายของกองหน้าผีแดง

"ถ้าให้ผมจัดทีมสุดยอดนักเตะแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ดที่ผมเคยลงสนามด้วย ผมจะเลือกเวย์น รูนีย์ ยืนหน้าคู่กับคริสเตียโน่ โรนัลโด้" แกรี่ เนวิลล์ ให้สัมภาษณ์กับ FourFourTwo. "ผมเลือกรูนียก่อนก็องโตน่า, ฮิวจ์, ยอร์ค หรือ โคล ที่เป็นสุดยอดดาวยิง แต่เวย์นมีคุณสมบัติของทุกคนอยู่ในตัวเขา เหมือนกับมี 4 สุดยอดนักเตะรวมอยู่ในตัวเขาคนเดียว"

แกรี่ เนวิลล์ เคยร่วมทีมกับรูนีย์ตั้งแต่ปี 2004.

"ผมได้เห็นการเติบโตและมีพัฒนาการมากขึ้นเมื่อเขาแบกรับความรับผิดชอบในทีม มารยาทของเขาทั้งในสนามและในกลุ่มคน เขาจะเข้าใจว่าแฟนฟุตบอลชื่นชมในตัวเขาและเขามีอิทธิพลกับแฟนบอล"

"เขาก้าวเข้าสู่อีกช่วงหนึ่งของชีวิตค้าแข้งที่เขาได้รู้ว่าตัวเองไม่ใช่ดาวรุ่งพุ่งแรงอีกต่อไปแล้ว ไม่ใช่แม้กระทั่งนักเตะในช่วงกลางอาชีพ เขาได้รู้ว่าเขากำลังเก็บเกี่ยวประสบการด้วยการเดินบนเส้นทางค้าแข้งเหมือนที่เดวิด เบ็คแฮมเคยเป็นมาแล้ว"

"เวย์น รูนีย์ เคยถูกสื่อวิจารณ์สับเละ เคยโดนใบแดงไล่ออกจากเกมฟุตบอลโลก คงไม่มีอะไรที่รูนีย์รับไม่ได้อีกแล้วและเขาก็ทำใจยอมรับมันได้แล้ว เขาได้รู้ว่านั่นเป็นสิ่งที่เขาต้องเจอในฐานะกัปตันทีมแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ด และทีมชาติอังกฤษ"

เหนืออื่นใด แกรี่ เนวิลล์ นับถือเวย์น รูนีย์ ในฐานะสุดยอดดาวซัลโว

"เข้าใจไม่ผิดหรอก เวย์น รูนีย์ ได้พิสูจน์ตัวเองว่าเขาเป็นดาวยิงคุณภาพเยี่ยมที่สามารถยิงประตูได้มากกว่า 50% เมื่อถูกจับให้เล่นหน้าเป้า ถึงแม้เขาต้องถูกจับให้ลงเล่นตำแหน่งอื่นเพราะเขาสามารถเล่นได้หลากหลาย แต่รูนีย์ก็ยังคงเป็นสุดยอดดาวซัลโวของเกาะอังกฤษและยังคงเป็นอันตรายต่อแนวรับเมื่อเขาได้ยืนเป็นหัวหอกในแดนหน้า"

เนวิลล์เคยร่วมทีมกับเวย์น รูนีย์ 7 ปีก่อนแขวนสตั๊ด ปัจจุบันเป็นโค้ชกองหน้าของทีมชาติอังกฤษ

พลาดไปหน ทนอายอีกนาน

รูนีย์ผ่านอาชีพค้าแข้งที่สดใส แต่แม้ว่ารูนีย์จะเป็นหนึ่งในนักเตะสุดโปรดของแฟนบอลและสามารถขายเสื้อได้มากกว่านักเตะคนอื่นในทีมปีศาจแดง แต่แฟนผียังคงจำได้ถึงเดือนตุลาคม 2010 และฤดูร้อนปี 2013 ที่รูนีย์เกือบต้องเก็บข้าวของอำลาโรงละครแห่งความฝัน

แต่เมื่อคิดว่ามีเพียง 6 สโมสรในโลกที่สามารถสู้ค่าเหนื่อยของรูนีย์ได้ ตัวเลือกของเจ้าหมูจึงถูกจำกัดให้แคบลง สองทีมยักษ์ลา ลีกา บาร์เซโลน่าและเรอัล มาดริด เคยให้ความสนใจรูนีย์ในช่วงฤดูร้อนปี 2013 แต่ทั้งสองทีมจากแดนกระทิงดุก็ไม่คว้าตัวรูนีย์ไปร่วมทีม น่าจะเป็นเพราะว่าเมื่อคิดถึงจำนวนเงินมหาศาลที่จะต้องจ่ายซื้อนักเตะเข้าทีม นักเตะคนนั้นควรเป็นดาวรุ่งความสามารถสูงระดับบัลลงดอร์ ไม่ใช่นักเตะที่กำลังจะก้าวเข้าสู่อายุเลข 3

"ถ้าให้ผมจัดทีมสุดยอดนักเตะแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ดที่ผมเคยลงสนามด้วย ผมจะเลือกเวย์น รูนีย์ ยืนหน้าคู่กับคริสเตียโน่ โรนัลโด้"

- แกรี่ เนวิลล์

เซอร์บ็อบบี้ ชาร์ลตัน นักเตะผู้สร้างตำนานยิงประตูสูงสุดให้กับทีมปีศาจแดงและทีมชาติอังกฤษ กำลังจะถูกทำลายสถิติโดยเวย์น รูนีย์ ดาวยิงผู้เคยร้อนแรงถึงขนาดที่สามารถมีชื่อติด 11 ตัวจริงของทีมระดับโลกได้ทุกทีม รูนีย์เป็นสุดยอดนักเตะของยูไนเต็ดนับตั้งแต่คริสเตียโน่ โรนัลโด้ แต่แม้ว่าเขาจะลงสนามให้กับสุดยอดทีมแชมป์อย่างแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ด จนถึงปี 2013 เวย์น รูนีย์ ยังไม่เคยมีโอกาสได้นั่งเครื่องบินไปซูริคเพื่อรับรางวัลสูงสุดของฟุตบอลเลย

"รูนีย์ยังคงถูกมองว่าฝีเท้าคนละขั้นกับเมสซี่, โรนัลโด้ หรือสลาตัน" แอนดี้ โคล ให้ความเห็น "แม้เขาจะเป็นสุดยอดนักเตะของแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ดและทีมชาติอังกฤษ แต่เขายังคงอยู่คนละระดับกับทั้งสามคนนั้น"

เมื่อ 10 ปีที่แล้วในฟุตบอลยูโร 2004 เวย์น รูนีย์ น่าจะเป็นสุดยอดนักเตะ แต่น่าเสียดายที่เขาไม่มีความมุ่งมั่นทุ่มเทที่จะไขว่คว้าการเป็นสุดยอดเหมือนอย่างคริสเตียโน่ โรนัลโด้

แต่จะมีใครเหมือนคริสเตียโน่ โรนัลโด้ล่ะ?

เซอร์บ็อบบี้เล่นให้ทีมชาติอังกฤษชุดแชมป์โลก แต่เวย์น รูนีย์เล่นให้ทีมชาติอังกฤษที่อดีตเพื่อนร่วมทีมอย่างพอส สโคลส์ เปรียบเทียบว่าเป็นแค่ทีมพรีเมียร์ลีกกลางตาราง มาตรฐานของทีมชาติอังกฤษตกต่ำลง และครั้งหนึ่งเมื่อทีมชาติอุรุกวัยเก็บชัยเหนือทีมชาติอังกฤษในเกมฟุตบอลโลกที่เมืองเซา เปาโล นักเตะทีมจอมโหดออกมาให้สัมภาษณ์หลังเกมว่า "อังกฤษไม่มีอะไรเลย เป็นแค่ทีมบ้านๆ ทีมหนึ่ง เราหวังว่าจะต้องเจอเกมหนักกว่านี้เสียอีก"

ทีมยักษใหญ่อย่าง ปารีส แซงต์ แฌร์แมง, แมนเชสเตอร์ ซิตี้ และเชลซี ต่างก็กระเป๋าหนักพอที่จะควักเงินจ่ายค่าหนื่อยรูนีย์ เรือใบสีฟ้าเคยตามจีบรูนีย์เมื่อปี 2010 และเกือบได้ตัวรูนไปร่วมทีม แต่ดีลก็ต้องล่มเมื่อรูนีย์ถูกแฟนบอลผีแดงบุกบ้าน ทำให้รู้สึกว่าการย้ายไปอยู่กับทีมร่วมเมืองอาจจะทำให้ครอบครัวต้องลำบาก นับแต่วันนั้นที่ซิตี้พลาดคว้ารูนเข้ารังเอติฮัด เรือใบสีฟ้าก็ไม่กล้าขยับตัวเมื่อรูนีย์มีข่าวว่าเตรียมย้ายจากโอลด์ แทร็ฟฟอร์ดในปี 2013

"รูนีย์ยังคงถูกมองว่าฝีเท้าคนละขั้นกับเมสซี่, โรนัลโด้ หรือสลาตัน แม้เขาจะเป็นสุดยอดนักเตะของแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ดและทีมชาติอังกฤษ แต่เขายังคงอยู่คนละระดับกับทั้งสามคนนั้น"

- แอนดี้ โคล

เปแอสแชก็เป็นอีกทีมที่พลาดหวังจากรูนีย์ในปี 2013 โดยหันไปคว้าตัวสลาตัน อิบราฮิโมวิช, เอดินสัน คาวานี่ และเอซีเคียล ลาเวซซี่ เข้าร่วมทีม

เชลซีเคยพยายามตามจีบรูนีย์จนเพื่อนรวมทีมปีศาจแดงเกือบมั่นใจว่ารูนีย์ไปแน่ๆ เมื่อต้นเดือนสิงหาคม 2013 ข่าวเริ่มหนาหู กระทั่งแฟนผีเองยังทำใจ เลิกเหน็บและเตรียมส่งรูนีย์ย้ายทีม แต่ยูไนเต็ดทุบโต๊ะไม่ยอมขายรูน และเขาก็ไม่เคยได้จากถิ่นโอลด์ แทร็ฟฟอร์ด

รูนีย์ตกลงใจอยู่กับแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ดต่อไปด้วยการเซ็นสัญญายาว และกลายเป็นกัปตันทีมของกุนซือเดวิด มอยส์ ก่อนจะกลับมาชนะใจแฟนผีด้วยการเป็นนักเตะยอดเยี่ยมของยูไนเต็ดในฤดูกาลที่ปีศาจแดงทำผลงานย่ำแย่ที่สุดนับตั้งแต่ฤดูกาล 1988/89

ลองจินตนาการดูว่าผลงานของปีศาจแดงจะตกต่ำจมดิ่งแค่ไหนหากไม่มีกองหน้าอย่างเวย์น รูนีย์ และลองคิดดูว่าเอ็ด วู้ดเวิร์ด จะถูกแฟนบอลแมน ยูไนเต็ดสับเละแค่ไหนหากปล่อยตัวรูนีย์ออกจากทีมโดยไม่มีนักเตะใหม่มาเล่นแทนตำแหน่งเจ้าอ้วน

"ถ้ามองย้อนกลับไปตลอดชีวิตค้าแข้ง 15 ปี นักเตะทุกคนย่อมจะมีอย่างน้อยสักครั้งที่คิดว่าน่าจะตัดสินใจทำอะไรต่างจากที่ทำลงไปตอนนั้น" เนวิลล์ กล่าว "ผมเองรู้ตัวว่าผมทำพลาดหลายครั้ง แต่ต้องยอมรับว่าไม่มีใครตัดสินใจได้ถูกต้องไปหมดทุกครั้ง"

เค้กชิ้นใหญ่ ใครก็อยากชิม

ดราม่าย้ายทีมของรูนีย์ทำเอาแฟนสายแข็งของปีศาจแดงไม่แฮปปี้ แต่รูนีย์เองก็ทำผลงานได้ไม่เลวเมื่อคิดถึงปัญหาความไม่ลงรอยกันระหว่างดาวยิงตัวกลมกับกุนซือผีแดง เซอร์ อเล็กซ์ เฟอร์กูสัน

คนรอบตัวรูนีย์รู้ข่าวการเซ็นสัญญากับสปอนเซอร์ยักษ์ใหญ่ แถมยังรู้ว่ามีการต่อสัญญาถ่ายทอดทางโทรทัศน์ออกไปอีก และกำลังจ้องคว้าส่วนแบ่งเค้กชิ้นใหญ่มาครอง

แมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ดไม่โง่พอที่จะมองรูนีย์เป็นเทพเพียงคนเดียวของทีม และเฟอร์กี้ก็แสดงให้เห็นว่าไม่มีปัญหาในการที่จะดร็อปรูนีย์จากทีมหลัก ซึ่งเป็นผลให้รูนีย์มองหาทีมใหม่ แต่เมื่อไรอัน กิ๊กส์ และพอล สโคลส์ พร้อมใจกันแขวนสตั๊ด ทำให้รูนีย์ถูกมองเป็นสุดยอดนักเตะของยูไนเต็ดในวันที่ตลาดซื้อขายกำลังต้องการนักเตะที่มีบุคลิกชัดเจน รูนีย์เป็นหัวใจสำคัญของทีมยักษ์ใหญ่ของเกาะอังกฤษ เป็นนักสู้ที่เป็นที่รักของแฟนบอลเมืองผู้ดี

"ถ้ามองย้อนกลับไปตลอดชีวิตค้าแข้ง 15 ปี นักเตะทุกคนย่อมจะมีอย่างน้อยสักครั้งที่คิดว่าน่าจะตัดสินใจทำอะไรต่างจากที่ทำลงไปตอนนั้น ผมเองรู้ตัวว่าผมเป็นแบบนั้น"

- แกรี่ เนวิลล์

หลุยส์ ฟาน ฮาล มองว่าสัญชาติเป็นอีกหนึ่งปัจจัยสำคัญที่เขาใช้พิจารณาเลือกตัวกัปตันทีม แม้รูนีย์จะมีพื้นเพจากถิ่นสเก๊าเซอร์ แต่นักเตะต่างชาติของปีศาจแดงมองรูนีย์เป็นตัวแทนของทีม เป็นกัปตันที่พวกเขารักและเชื่อใจ

สักวันหนึ่งเราอาจจะได้เห็นรูนีย์ลงสนามในสีเสื้อทีมโปรดของเขาอย่างเอฟเวอร์ตัน ความสัมพันธ์ของเจ้าอ้วนกับแฟนท็อฟฟี่พัฒนาขึ้นมาก แต่แม้จะไม่มีใครกล้าพูดว่าดราม่าย้ายทีมที่เคยเกิดขึ้นเมื่อปี 2010 และ 2013 จะไม่เกิดขึ้นอีก แต่อนาคตของรูนีย์ขึ้นอยู่กับว่าทีมไหนมีเงินสู้ค่าเหนื่อย และทีมไหนต้องการเขาไปร่วมทีม

การเป็นคุณพ่อลูกสองที่กำลังจะก้าวเข้าสู่วัย 30 ยังแจ๋ว ทำให้สไตล์การเล่นของรูนีย์ต้องเปลี่ยนแปลงไปตามวัย แม้จะมีการฟันธงกันว่าด้วยหุ่นอย่างรูนีย์ เส้นทางค้าแข้งน่าจะเป็นขาลงเมื่อผ่านวัย 30 แต่รูนีย์กำลังพิสูจน์ให้เห็นว่าการมีรูปร่างแน่นตันอย่างเขา ทำให้เขาไม่ถูกรบกวนด้วยปัญหาบาดเจ็บกล้ามเนื้อ แต่ก็เห็นได้ชัดเจนว่าสไตล์การเล่นของรูนีย์เปลี่ยนไปจากเมื่อก่อน

"รูนีย์เคยพยายามวิ่งพล่านทั่วสนาม" แอนดี้ โคล กล่าว "แต่เขาจำเป็นต้องเล่นช้าลงบ้าง เป็นเรื่องปกติที่จะต้องเปลี่ยนสไตล์เมื่ออายุมากขึ้น แต่รูนีย์ยังคงเป็นคีย์แมนในการลงเล่นหลายๆ เกม รูปเกมและระบบของยูไนเต็ดก็เปลี่ยนไป เวย์นที่เคยเล่นเป็นหัวหอกก็เริ่มจะถูกจับให้เล่นมิดฟิลด์ตัวรับ บางครั้งต้องลงมาล้วงบอลต่ำๆ แต่ที่เขาทำแบบนั้นเพื่อต้องการมีส่วนร่วมในเกม เพื่อต้องการสร้างเกมและควมคุมเกม เขาพยายามที่จะเอาบอลมาเล่นเพื่อสร้างโอกาสยิงประตูให้กับเพื่อนร่วมทีมและกับตัวเขาเอง"

"รูนีย์เป็นนักเตะสไตล์ฟุตบอลข้างถนนคนสุดท้ายในทีม" อดีตกุนซือผีแดง เดวิด มอยส์ เคยกล่าวไว้

"รูนีย์เล่นได้ทุกตำแหน่ง"

เวย์น รูนีย์ ซ้อมหนักและเล่นดี เขาโตขึ้นและนิ่งขึ้นเมื่อต้องเผชิญหน้าสื่อ และเพื่อนร่วมทีมต่างก็ชื่นชมในตัวเขา

"รูนีย์น่ะเหรอ" คาร์โลส เกียรอซ กล่าวถึงรูนในฐานะสุดยอดนักเตะที่เขาเคยร่วมทีมด้วย "พลังและความทุ่มเทและแรงผลักดันมหาศาลของเขา ถึงขึ้นที่บางครั้งเขามุ่งมั่นจนลืมเรื่องรอบตัว รูนีย์เล่นได้ทุกตำแหน่งจริงๆ แม้กระทั่งตำแหน่งนายประตูผมก็เคยเห็นเขาเล่นมาแล้วระหว่างการซ้อม"

"รูนีย์เป็นนักเตะสไตล์ฟุตบอลข้างถนนคนสุดท้ายในทีม"

- เดวิด มอยส์

กรอบความคิดและวินัยของรูนีย์พัฒนาขึ้นจากเดิมมาก แต่เขาก็ยังทำให้ทีมต้องผิดหวังเมื่อเขาพลาดทำฟาวล์ สจ๊วต ดาวนิ่งของขุนค้อน เวสต์แฮม ในแดนตัวเองเมื่อเดือนกันยายน 2014 จนต้องโดนแบนอดลงสนามถึง 3 นัดในขณะที่ทีมปีศาจแดงกำลังย่ำแย่จากการเสียตัวหลักหลายคนเพราะอาการบาดเจ็บ

แต่ปีนี้ก็เป็นปีสำคัญของรูนีย์ด้วยการลงสนามรับใช้ทีมชาติอังกฤษเป็นนัดที่ 100 นับเป็นความสำเร็จอีกขั้นหนึ่งของรูนีย์ที่ไม่ใช่เพียงคำชื่นชมเลื่อนลอย

เวย์น รูนีย์ แสดงความดีใจที่แมนฯ ยูไนเต็ดคว้าตัวอังเกล ดิ มาเรีย และราดาเมล ฟัลเกา มาร่วมทีมในช่วงซัมเมอร์ที่ผ่านมา เช่นเดียวกับที่เคยเป็นเมื่อครั้งปีศาจแดงคว้าตัวโรบิน ฟาน เพอร์ซี่ มาร่วมทีมในปี 2012 เพราะเขารู้ว่าทีมที่ต้องการคว้าแชมป์จะต้องมีนักเตะชั้นดีอยู่ในทีม และเขาก็มั่นใจในความสามารถของตัวเองจนไม่ต้องกลัวว่านักเตะใหม่จะเป็นภัยต่อตำแหน่งของเขาในทีม และเมื่อฟัลเกาถูกอาการบาดเจ็บรบกวน และฟาน เพอร์ซี่อยู่ในช่วงฟอร์มตก รูนีย์ได้กลายเป็นกำลังสำคัญสำหรับแมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ด ไม่ต่างอะไรกับที่เขาเคยเป็นมาตลอดทศวรรษที่รับใช้สโมสร

"รูนีย์เป็นหนึ่งในไม่กี่คนที่พร้อมลงสนามและวิ่งสู้ฟัดกับทุกคนตลอดเวลา 90 นาที" แกรี่ เนวิลล์กล่าวปิดท้าย "เขาจะวิ่งพล่านจากมุมหนึ่งไปอีกมุมหนึ่งเพื่อตามเก็บบอลมาเล่นแม้ทีมของเขาจะนำอยู่ 1-0 และเกมอยู่ในช่วง 10 นาทีสุดท้าย อย่าเอารูนีย์ไปเปรียบเทียบกับนักเตะอย่างเมสซี่หรือโรนัลโด้เลย ถึงตอนนี้ควรจะเอาเขามาเปรียบเทียบกับระดับนักสู้ของปีศาจแดง อย่างไบรอัน ร็อบสัน, รอย คีน, อดัมส์ หรือพอล อินซ์ มากกว่า"