เส้นทางสู่ฟุตบอลโลก 2018: ช้างศึก อยู่โถ 3 ก่อนแบ่งสาย

ทีมชาติไทยได้อยู่โถ 3 ก่อนจับสลากแบ่งสายฟุตบอลโลก 2018 วันอังคาร 14 เมษายนนี้ 

แม้ข่าวจะยังไม่ยืนยันจนกว่าจะมีการจัดอันดับฟีฟ่าแรงกิ้งในวันพฤหัสบดีที่จะถึง แต่ค่อนข้างจะแน่นอนแล้วว่าไทยจะอยู่โถ 3 ร่วมกับ อัฟกานิสถาน, ฟิลิปปินส์, ปาเลสไตน์, มัลดีฟส์, ทาจิกิสถาน เลบานอน และอินเดีย

ทีมชาติไทยทำอันดับดีขึ้น 1 จุด มาอยู่ที่อันดับ 142 ของโลก และอันดับ 41 ของเอเอฟซี โดยอันดับ 1 ยังคงเป็นอิหร่าน ส่วนอันดับที่ดีที่สุดของโถ 3 คือฟิลิปปินส์ ที่อันดับ 128 

การจับสลากแบ่งกลุ่มฟุตบอลโลกจะจัดขึ้นในวันที่ 14 เมษายนที่สำนักงานใหญ่ของเอเอฟซีที่กรุงกัวลาลัมเปอร์

ซึ่งในครั้งนี้นอกจากจะเป็นการแข่งขันรอบคัดเลือกฟุตบอลโลก 2018 ที่ประเทศรัสเซียแล้วยังจะถูกใช้เป็นการแข่งขันรอบคัดเลือกฟุตบอลเอเชี่ยน คัพ 2019 ที่สหรัฐอาหรับเอมิเรตส์ ซึ่งจะคัดเลือกทีมเข้าร่วมแข่งขันทั้งสิ้น 24 ทีม

สำหรับทีมชาติไทยที่พ่ายให้กับแคเมอรูนในเกมอุ่นเครื่องแบบชนะใจคนดู ทำให้พลาดลุ้นขยับขึ้นไปอยู่โถ 2 

แต่ที่น่าแปลกใจคือทีมชาติเกาหลีเหนือซึ่งเคยผ่านเข้ารอบฟุตบอลโลก 2010 คราวนี้อยู่โถ 4 ร่วมกับติมอร์เลสเต้, เคอร์กิซสถาน, เมียนมาร์, เติร์กเมนิสถาน, อินโดนีเซีย สิงคโปร์ และภูฐาน โดยโสมแดงร่วงลงมาถึงอันดับ 157 เป็นการตกอันดับที่แย่ที่สุดในรอบ 15 ปี

ในรอบคัดเลือกรอบแรก เนปาล, มองโกเลีย และศรีลังกาได้ตกรอบไปเป็นที่เรียบร้อย ทำให้รอบคัดเลือกรอบที่ 2 นี้ยังคงเหลือทีมที่เข้าร่วมแข่งขัน 40 ทีม

โดยการจับสลากครั้งนี้จะแบ่งเป็น 8 สาย สายละ 5 ทีม ซึ่งทีมในโถเดียวกันจะไม่ได้เจอกัน
ทีมแชมป์ของแต่ละสาย รวมถึงอันดับ 2 ที่มีคะแนนดีที่สุด 4 ทีม (รวมเป็น 12 ทีม) จะได้ผ่านเข้าไปฟุตบอลเอเชี่ยนคัพ 2019 และผ่านสู่ฟุตบอลโลกรอบคัดเลือกรอบที่ 3 ซึ่ง 12 ทีมที่ผ่านเข้ารอบนี้จะถูกแบ่งเป็น 2 สาย สายละ 6 ทีม แชมป์และรองแชมป์ของแต่ละสายจะได้ไปเล่นฟุตบอลโลกรอบสุดท้ายที่รัสเซีย ส่วนทีมอันดับ 3 ของสายจะต้องมาเล่นรอบเพลย์ออฟ ผู้ชนะจากเกมเพลย์ออฟจะได้ไปแข่งกับตัวแทนทวีปอื่นเพื่อชิงตั๋วฟุตบอลโลกต่อไป
 

คาดการณ์โถจับสลากก่อนยืนยันอันดับในพฤหัสบดีนี้

โถ 1: อิหร่าน, ญี่ปุ่น, เกาหลีใต้, ออสเตรเลีย, สหรัฐอาหรับเอมิเรตส์, อุซเบกิสถาน, จีน, อิรัก

โถ 2: ซาอุดิอารเบีย, โอมาน, กาตาร์, จอร์แดน, บาห์เรน, เวียดนาม, ซีเรีย, คูเวต

โถ 3: อัฟกานิสถาน, ฟิลิปปินส์, ปาเลสไตน์, มัลดีฟส์, ไทย, ทาจิกิสถาน, เลบานอน, อินเดีย

โถ 4: ติมอร์เลสเต้, เคอร์กิซสถาน, เกาหลีเหนือ, เมียนมาร์, เติร์กเมนิสถาน, อินโดนีเซีย, สิงคโปร์, ภูฐาน

โถ 5: มาเลเซีย, ฮ่องกง, บังกลาเทศ, เยเมน, กวม, ลาว, กัมพูชา, ไทเป