This is it : วันวานก่อนผงาดของเลสเตอร์ไทย

ทัพสุนัขจิ้งจอกเตรียมกลับมาคำรามในศึกพรีเมียร์ลีกอีกครั้งหลังต้องรอมานานกว่า 10 ปี สิ่งที่น่าจับตาหลังจากนี้ก็คือ นรกอันแสนโหดร้ายบนลีกสูงสุดที่กำลังอ้าแขนรอคอยพวกเขาอยู่

สิ้นเสียงนกหวีดในเกมที่ไฮบิวรี เมื่อวันที่ 15 พฤษภาคม 2004 หลายคนอาจจำได้ว่านี่คือวันที่อาร์เซนอลชูถ้วยแชมป์ลีกครั้งสุดท้าย แต่สำหรับแฟนเลสเตอร์ ซิตี้ นี่ก็เป็นเกมสุดท้ายของพวกเขาบนเวทีลีกสูงสุดเช่นกัน

ทัพสุนัขจิ้งจอกเป็นอีกหนึ่งทีมในช่วงยุคมิลเลนเนียมที่ขึ้นลงระหว่างแชมป์เปียนชิพกับพรีเมียร์ลีกเป็นว่าเล่น โดยในปี 2002 พวกเขาคว้าสิทธิ์เลื่อนชั้นกลับมาเล่นบนลีกสูงสุดได้อีกครั้งด้วยการเป็นอันดับสองของตารางแชมเปี้ยนชิพ ทั้งที่เพิ่งตกชั้นไปในปี 2001 ภายใต้การนำทีมของมิคกี้ อดัมส์

เมื่อเลื่อนชั้นขึ้นมาในปี 2003 ทีมสุนัขจิ้งจอกจัดการคว้าตัวนักเตะชื่อดังมาร่วมทีมมากมายด้วยความหวังที่จะอยู่รอดในศึกพรีเมียร์ลีกให้ได้แบบถาวร ไม่ว่าจะเป็น คีธ กิลเลสพี (อดีตปีกของแมนฯยูไนเต็ด), เลส เฟอร์ดินานด์ (อดีตกองหน้าของสเปอร์ส), เบน แธตเชอร์ (อดีตแบ็คของแมนฯซิติ้) รวมถึงยืมตัวนักเตะอย่าง มาร์คัส เบนท์, นิคอส ดาบิซาส และสเตฟเฟน ฟรอยด์มาร่วมทีม

แม้จะลงทุนไปไม่น้อยอย่างที่กล่าวมา ทว่าสุดท้ายพวกเขาก็ไม่พ้นต้องตกชั้นอีกครั้ง ด้วยการจบในอันดับที่ 18 ของตาราง

จากนั้นเลสเตอร์ก็ต้องเผชิญภาวะตกต่ำเหมือนเช่นหลายๆ ทีม เนื่องจากไม่สามารถกลับมาเล่นในลีกสูงสุดได้อีกเลย จนกระทั่งมาถึงจุดวิกฤตสุดๆ ในปี 2008 ที่พวกเขาต้องร่วงลงไปอยู่ลีกวันในนัดสุดท้ายของฤดูกาล

อย่างไรก็ดี โชคยังคงเข้าข้างเลสเตอร์อยู่ เพราะพวกเขาจมปลักในลีก วันเพียงปีเดียว ก่อนกลับมาสู่แชมเปี้ยนชิพได้อย่างรวดเร็วภายใต้การนำทีมของไนเจล เพียร์สันกุนซือคนปัจจุบันในปีถัดมา

นั่นคือแสงสว่างตรงปลายอุโมงค์ของสาวกเลสเตอร์ เพราะฤดูกาล 2010 พวกเขาก็ผงาดขึ้นมาคว้าอันดับ 5 พร้อมคว้าสิทธิ์ชิงตั๋วเลื่อนชั้นใบสุดท้ายกับอีก 3 ทีมที่เหลือ ถึงแม้จะต้องอกหักด้วยการพ่ายต่อคาร์ดิฟฟ์ไปในช่วงต่อเวลาพิเศษของรอบรองชนะเลิศไปอย่างน่าเสียดาย

ฤดูกาลต่อมาจึงเกิดความเปลี่ยนแปลงครั้งใหญ่ เมื่อนายทุนชาวไทยอย่างวิชัย รักศรีอักษร (วิชัย ศรีวัฒนประภา) เจ้าของกลุ่มธุรกิจชื่อดังนามคิง พาวเวอร์ เข้ามาเทคโอเวอร์พร้อมแต่งตั้งเปาโล ซูซา อดีตกองกลางทีมชาติโปรตุเกสเข้ามาคุมทีม แต่ผลงานของเลสเตอร์กลับไม่กระเตื้องแม้แต่น้อย ก่อนจะเปลี่ยนมือเป็นสเวน โกรันน์ อีริคส์สัน อดีตผู้จัดการทีมชาติอังกฤษ แต่สุดท้ายพวกเขาก็ไปได้ไม่ถึงฝั่งฝัน และจบฤดูกาลด้วยการเป็นอันดับ 10 เท่านั้น

นายใหญ่ชาวสวีดิชได้โอกาสคุมทีมอยู่แค่หนึ่งปีกับอีก 20 วัน ก่อนจะเป็นเพียร์สันที่ได้คัมแบ็คกลับมาคุมทีมเป็นครั้งที่ 2 แต่จบปีนั้นพวกเขาก็ยังคว้าได้เพียงอันดับ 9 ของตาราง

ปีถัดมาความหวังในการเลื่อนชั้นของเลสเตอร์เริ่มกลับเรืองรองอีกครั้ง พวกเขาจัดการยืมสองดาวรุ่งพุ่งแรงของแมนฯ ยูไนเต็ด อย่างไมเคิล คีนและเจสซีย์ ลินการ์ด รวมถึงหัวหอกดาวรุ่งของสเปอร์สอย่างแฮร์รี เคนมาร่วมทีม และท้ายที่สุดก็คว้าอันดับ 6 มาครองได้สำเร็จ

แต่แล้วเหตุการณ์ช็อคโลกในวันที่ 12 พฤษภาคม 2013 ก็ทำให้แฟนบอลเลสเตอร์ต่างต้องผิดหวังไปตามๆ กัน ก่อนหน้านั้นหนึ่งสัปดาห์ เจ้าสุนัขจิ้งจอกเฉือนชนะวัตฟอร์ตมาได้ก่อนในบ้านของตัวเอง จากประตูชัยของเดวิด นิวเจนท์ และจากผลสกอร์ที่ตามหลังอยู่ 1-2 เมื่อเวลาผ่านไป 90 นาทีที่วิคาเรจ โรด ก็ทำให้กองเชียร์ทีมเยือนเตรียมตัวฉลองกันอย่างเต็มที่ ก่อนที่ฟ้าจะผ่ากลางใจชาวเมืองเลสเตอร์ถึงสองครั้งสองคราด้วยกัน

หากทุกอย่างจบลงที่ตรงนี้ เลสเตอร์จะได้ผ่านเข้าไปสู่ศึกเพลย์ออฟรอบชิงชนะเลิศทันที และพวกเขายังได้จุดโทษเพื่อปิดเกมอีกด้วยในช่วงทดเวลาบาดเจ็บ ทว่าเพชฌฆาตมือหนึ่งอย่าง แอนโธนี น็อคการ์ตที่รับหน้าที่สังหารกลับยิงพลาด...นั่นคือฟ้าผ่าครั้งที่หนึ่ง ก่อนที่ครั้งที่สองจะตามมาอย่างรวดเร็ว และรุนแรงกว่าครั้งแรกอีกหลายเท่า

ทันทีที่ มานูเอล อัลมูเนีย นายทวารของวัตฟอร์ดเซฟจุดโทษได้ ทีมแตนอาละวาดก็อาศัยจังหวะดังกล่าวเปิดเกมโต้กลับทันที และเป็นทรอย ดีนีย์ ที่สังหารประตูเข้าไปในช่วงทดเวลานาทีที่ 6 ช่วยให้วัตฟอร์ด ผ่านไปเล่นรอบชิงกับคริสตัล พาเลซ ด้วยด้วยสกอร์รวม 3-2 ปล่อยให้เลสเตอร์ ซิตี้ ต้องผิดหวังที่ความฝันหลุดลอยไปแบบต่อหน้าต่อตา

จากความชอกช้ำแบบหัวใจแทบสลายในครั้งนี้ ส่งผลให้ในฤดูกาล 2013-14 นักวิจารณ์หลายรายเลือกจะมองข้ามสุนัขจิ้งจอกตัวนี้ไป โดยเฉพาะอย่างยิ่งเมื่อพวกเขาไม่ได้มีการเสริมทัพแบบฮือฮามากมาย นักเตะชื่อดังที่ตบเท้าเข้าสู่คิง พาวเวอร์ สเตเดียม มีเพียงรายเดียว นั่นคือเควิน ฟิลลิปส์ เสือเฒ่าอันตรายวัย 40 ปีที่เคยติดทีมชาติอังกฤษมาแล้ว 8 นัดด้วยกัน

แต่ใครเล่าจะเชื่อว่าสุดท้ายเลสเตอร์จะหักปากกาเซียนด้วยการคว้าสิทธิ์เลื่อนชั้นมาครองได้อย่างรวดเร็วตั้งแต่วันที่ 5 เมษายน หลังดาร์บี้และคิวพีอาร์ สองทีมตามต่างพลาดในวันนั้นโดยพร้อมเพรียงกัน

หนึ่งปีถัดจากนี้ ไม่ว่าเลสเตอร์จะกลายเป็นขาประจำบนเวทีเวทีพรีเมียร์ลีก หรือเป็นเพียงไม้ประดับที่ขึ้นมาเล่นในลีกสูงสุดแบบชั่วครั้งชั่วคราว เราคงต้องลองจับตา และหันมาให้กำลังใจทีมน้องใหม่หน้าเก่าอย่างเลสเตอร์ ซิติ้ จิ้งจอกสายพันธุ์ไทยรายนี้ไปพร้อมๆ กัน